“발기 문제의 원인, 150여 년 만에 남성 발기의 비밀이 밝혀지다”

크라우스소체는 생식기 피부 바로 아래에 단단히 둘러싸여 있는 구형 신경 종말조직입니다. 이 조직은 사람의 손가락과 손에서 발견되는 ‘접촉 활성화 소체(touch-activated corpuscle)’와 유사하며, 피부가 질감이 있는 표면을 가로질러 움직일 때 진동에 반응합니다.

진동 감지 신경 세포와 발기 메커니즘: 새로운 발견

음경과 음핵의 특정 신경 세포가 진동을 감지하고 활성화되어 발기와 같은 성행위를 유발한다는 사실이 생쥐를 대상으로 한 연구에서 밝혀졌습니다. 이 연구 결과는 발기 부전 및 하반신 마비 환자의 성 기능 회복을 위한 새로운 치료법으로 이어질 수 있습니다. 19일(현지시간) 《네이처》에 발표된 하버드대 연구진의 논문을 바탕으로 과학 전문지 《네이처》가 보도한 내용입니다.

크라우스소체의 비밀 풀리다

이번 연구는 150여 년 전 인간 생식기에서 처음 발견된 크라우스소체(Krause corpuscle)의 비밀을 밝혀냈습니다. 크라우스소체는 생식기 피부 바로 아래에 있는 구형의 신경 종말 조직으로, 사람의 손가락과 손에서 볼 수 있는 ‘접촉활성화소체(touch-activated corpuscle)’와 유사하며, 피부가 질감 있는 표면을 가로질러 움직일 때 진동에 반응합니다.

신경세포 덩어리의 연구

그러나 이 신비로운 신경세포 덩어리의 작동 방식과 성관계에 미치는 영향에 대한 연구는 거의 없었습니다. 이는 주제가 예민했기 때문입니다. 하버드대 의대의 데이비드 긴티 교수(신경생물학)는 “이 주제에 대해 이야기하는 것을 꺼리는 사람들이 많아 연구가 어려웠다”고 밝혔습니다.

또한, 특정 신경세포를 활성화하거나 추적하는 것이 기술적으로 어려웠습니다. 하지만 20년 전 등장한 첨단 분자 기술이 이를 가능하게 했습니다.

연구 방법과 발견

긴티 교수 연구진은 다양한 기계적 및 전기적 자극을 사용해 수컷과 암컷 쥐의 크라우스소체를 활성화했습니다. 이 신경세포 덩어리는 40~80헤르츠(㎐) 범위의 저주파 진동에 반응해 발화했습니다. 긴티 교수는 이러한 주파수가 일반적으로 많은 성인용품에서 사용된다고 지적하며, 공식적 실험 결과가 발표되기 전에 이미 사람들이 크라우스소체를 자극하는 방법을 알고 있었다고 밝혔습니다.

연구진은 암수 생쥐의 생식기에 거의 동일한 수의 크라우스소체가 존재하며, 동물의 발달 과정에서 기관이 성장함에 따라 공간적으로 퍼진다는 사실을 발견했습니다. 그러나 남성의 음경보다 여성의 음핵이 작기 때문에 음핵에는 15배나 더 많은 크라우스소체가 집중되어 있었습니다. 긴티 교수는 음핵의 경우 “거의 벽에서 벽까지 크라우스소체가 있다”며 “이 기관이 왜 그렇게 민감한지 설명하는 데 도움이 된다”고 말했습니다.

유전자 조작 실험

연구진은 성관계에서 음핵의 역할을 알아보기 위해 빛에 노출되었을 때 생쥐의 음핵 신경세포가 발화하도록 유전자 조작을 가했습니다. 마취된 생쥐에서 이러한 활성화는 수컷의 발기와 암컷의 질 수축을 유발했습니다. 크라우스소체가 없도록 유전자 조작된 쥐는 정상적으로 짝짓기를 할 수 없었으며, 이는 이 구조가 성관계에 필수적임을 시사합니다.

대부분의 감각 신경세포는 출생 전에 발달하지만, 크라우스소체는 생쥐가 성적으로 성숙하기 직전인 생후 4~6주에 발달합니다. 긴티 교수는 암컷 쥐의 발정 주기에 있는 호르몬이 크라우스소체의 기능에 영향을 미치는지, 그리고 이렇게 늦게 발달하는 신경 시스템이 기존 신경계와 어떻게 연결되는지를 연구하고 있다고 밝혔습니다.

척수와 뇌의 연결

지금까지 연구진은 크라우스소체가 척수의 특정 감각 영역에 연결되어 있다는 사실을 밝혀냈습니다. 이 부위를 자극하면 척수와 뇌의 연결이 끊어진 상태에서도 성기의 발기 및 수축이 일어나 성적 반사가 자동적으로 일어나는 것을 확인했습니다.

연구에 대한 전문가 의견

논문을 검토한 예일대 엘레나 그라체바 교수(신경과학)는 “생식기 민감성에 얼마나 많은 감각 경로가 관여하는지에 놀랐다”며 “많은 과학자들에게 새로운 방향을 제시하는 연구”라고 평가했습니다. 미국 국립보완통합건강센터의 알렉산더 체슬러 연구원(감각생물학)은 자신들이 지난해 발표한 성공적인 짝짓기를 위해 생식기의 촉각 민감성 단백질이 필요하다는 연구 결과를 보완해주며, 발기부전이나 질 통증 치료를 위한 추가 연구가 필요하다고 밝혔습니다.

향후 연구 방향

긴티 교수 연구진은 이제 크라우스소체가 뇌에서 쾌락 감각을 유발하는지, 나이가 들어도 민감성을 유지하는지 등을 연구할 예정입니다.

해당 논문은 여기에서 확인할 수 있습니다.

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